Лингвист Георгий Старостин рассказывает о первых примерах древнекитайской письменности на панцирях черепах, различии произношений в древности и современности и главных словах, которые помогут понять культуру Китая.

Древнекитайский язык — это, как нетрудно догадаться по названию, язык, на котором говорили и писали в Древнем Китае примерно с XII–XIII веков до нашей эры, откуда до нас дошли первые памятники на этом языке, и вплоть до начала новой эры. Древнекитайский язык является естественным предком современного китайского языка, а точнее, всех современных разновидностей, многочисленных диалектов китайского языка.

До нас этот язык дошел, разумеется, исключительно в виде письменных текстов, очень разнообразных по стилю, содержанию и материалам, на которых они были написаны. Первые памятники, относящиеся к самым древним слоям, — это памятники так называемых гадательных надписей на панцирях черепах и костях домашних животных. Дальше к ним добавляются надписи на бронзовых сосудах. Потом начинаются литературные памятники. И в конечном итоге мы переходим в эпоху классического китайского языка примерно с V по III–II века до нашей эры, которые представлены замечательными философскими произведениями конфуцианской, даосской и других школ. Писали китайцы, разумеется, уже в древности тем же, чем они пишут и сегодня, — иероглифами, хотя эти иероглифы выглядели совершенно иначе по сравнению с сегодняшними. Иероглифическая система проделала значительную эволюцию. И произносились древнекитайские слова совершенно не так, как произносятся слова на современном китайском языке. Но из-за того, что произношение скрывается за иероглифической системой, которая не была алфавитной, — каждый иероглиф описывает отдельное слово, — эти древнекитайские чтения приходится восстанавливать. Существует очень сложная методика реконструкции того, как древние китайцы произносили соответствующие слова.