В некотором смысле искусственная жизнь возможна уже сейчас. Команде ученых известного биолога и предпринимателя Крейга Вентера в 2010 году удалось синтезировать немного измененную копию генома бактерии Mycoplasma mycoides, а затем вставить его в клетку Mycoplasma capricolum, из которой предварительно удалили собственный генетический материал. Получившаяся синтетическая клетка успешно делилась и существовала под управлением внедренной ДНК. Таким образом была продемонстрирована возможность «загрузить» в живую клетку произвольную «программу». К сожалению, пока для синтеза генома, значительно отличающегося от уже существующих в природе, знаний не достаточно.

Эксперименты с синтетическими клетками относятся к «мокрой» искусственной жизни — попыткам научиться управлять биологической эволюцией. Другое направление — «софтовое» — связано с исследованием возможности создания и эволюции «жизни» в компьютере. Ранние эксперименты Томаса Рея с проектом Tierra показали возможность эволюции достаточно сложных программ, конкурирующих за пространство в ограниченной памяти компьютера. Затем в середине 90-х Карл Симс при помощи генетического программирования и нейронных сетей смог практически с нуля проэволюционировать в компьютере изумительных существ, иногда поразительно похожих по своей анатомии и локомоции на реальных животных.

Несмотря на столь впечатляющий старт, эволюция в компьютере за последние 20 лет не ушла так далеко, как ожидалось. И проблемы здесь связаны не столько с недостаточной мощностью компьютеров, а сколько с концептуальной стороной исследований: у нас нет хороших теорий того, как живое отличается от неживого. Поэтому, даже если искусственная жизнь уже существует, мы можем об этом и не знать, у нас просто нет критериев, позволяющих различить «жить» и «не жить».

Появление искусственной жизни тесно связано с появлением искусственного интеллекта. Очевидно, что когда искусственный интеллект будет создан, то можно будет говорить о возникновении новой искусственной формы жизни. Сегодня самый масштабный проект по воспроизведению интеллекта человека в компьютере — Human Brain Project, в который Евросоюз планирует вложить 1 млрд евро в течение 10 лет. На выходе этой амбициозной исследовательской программы планируется получить полностью функциональную компьютерную модель мозга человека. Может, тогда и возникнет искусственная жизнь?