Потоотделение регулируется симпатической нервной системой, которая является отделом вегетативной (или автономной) нервной системы. Вегетативная нервная система управляет внутренними органами и напрямую не подчиняется сознательной воле. Симпатическая нервная система обеспечивает выделение нейромедиаторов в нервных синапсах на потовых железах — норадреналина и ацетилхолина. Ацетилхолин выделяется симпатической системой на ладонях и подошвах. При волнении, стрессе, физических нагрузках тонус симпатической нервной системы усиливается, поэтому выделение этих нейромедиаторов также увеличивается. В результате в клетках потовых желез запускаются каскады сигнальных путей и ферментативных биохимических процессов, обеспечивающих секрецию потовой жидкости.

Некоторое количество пота выделяется и испаряется с поверхности тела даже при отсутствии волнения или физической нагрузки. Увеличение продукции пота происходит в жарких условиях при активации нервного центра теплоотдачи в передних отделах гипоталамуса. Испарение является одним из механизмов теплоотдачи. Именно поэтому при жаркой погоде или в бане человек интенсивно потеет. Обильно стекающий струйками или каплями пот при подобной слишком интенсивной продукции в несколько раз менее эффективно обеспечивает теплоотдачу организма по сравнению с ситуацией, когда пот выделяется медленнее и успевает сразу испаряться.

Выделительная функция потовых желез не является главной у здорового человека, но при некоторых заболеваниях, например при болезнях почек, становится существенной и значимой. Считается, что один из лечебных эффектов русской парной бани обусловлен как раз выделением токсичных продуктов жизнедеятельности через потовые железы. Некоторые исследователи указывают на еще одну функцию пота: он содержит так называемые феромоны — специальные молекулы, влияющие на поведение и социальное взаимодействие организмов в обществе.

В зависимости от возраста может изменяться микрофлора человеческого тела. Некоторые свойства пота, особенно его запах, могут определяться продуктами жизнедеятельности, присущей микрофлоре данного человека. Иммунный статус организма меняется с возрастом, поэтому может изменяться микрофлора и, следовательно, некоторые качества пота. У здорового человека, соблюдающего правила гигиены, запах пота обычно «здоровый». Изменение запаха пота может сопровождать отклонения от нормальной жизнедеятельности организма. Например, такие изменения возникают при эндокринных заболеваниях, болезнях почек и печени. Внимание врача следует обратить на появление выраженного ночного потоотделения, которое может быть симптомом некоторых заболеваний.

Для влияния на выделение пота были синтезированы специальные вещества: антиперспиранты и дезодоранты. Дезодоранты напрямую не воздействуют на потоотделение, изменяя лишь его запах. Выделение пота подавляют антиперспиранты, но некоторые из них могут иметь негативные побочные эффекты. Некоторым пациентам при гипергидрозе (слишком сильной потливости), который мешает нормальной жизни, требуется медицинская помощь, вплоть до специальных хирургических операций для уменьшения нервной стимуляции потовых желез.

Потоотделение напрямую не подчиняется сознательной воле человека, а управляется вегетативной нервной системой. Интенсивность потоотделения зависит от ряда анатомо-физиологических факторов: эмоциональности субъекта, его физической активности, тонуса вегетативной нервной системы, количества потовых желез и их распределения на теле.