Средние века стали называть Средними в XIV–XVI веках, то есть в эпоху гуманизма. Так гуманисты — от Петрарки до Флавио Бьондо — отделяли себя от предыдущего времени, а также Средние века от Античности, которую пытались возродить.

Есть масса различных делений Средних веков. В русских учебниках, восходящих к советской традиции, началом Средневековья считается падение Западной Римской империи в 476 году. Завершается этот период так называемой Английской буржуазной революцией во второй половине XVII века. Но в тех же самых учебниках утверждается, что XVI и XVII века — это раннее Новое время, которое оказывается как бы включенным в Средневековье. Возникает некоторая путаница. Традиционно медиевисты и у нас в стране, и за рубежом — это те исследователи, которые изучают период с V века по XV включительно, до открытия Америки и начала Реформации, то есть примерно до 1500 года.

Такие подходы в периодизации связаны с профессиональной деятельностью медиевиста. У тех, кто изучает право, будут свои аргументы с точки зрения права. Тот, кто изучает схоластику и философию, будет по-своему разделять периоды Средневековья. Между тем существует разделение и по географическому принципу. Для византинистов ключевой датой будет падение Константинополя в 1453 году. Те, кто изучает хозяйство и социальные отношения, нередко склонны ставить чуть ли не знак равенства между Средневековьем и феодализмом — одним из средневековых социально-экономических укладов. Изучающие ментальность находят следы Средневековья в пластах ученого и народного сознания вплоть до XVIII века и даже сегодня. И тогда Средние века могут тянуться до бесконечности.

Мне кажется, справедлива та периодизация, которая делит Средневековье на раннее и позднее. Ранние Средние века длятся с V века по 1000 год, причем 1000 год — дата довольно условная, не привязанная к конкретному событию. Позднее Средневековье — с XI по XV век. Существует и другой принцип, который делит эпоху на раннее, Высокое и позднее Средневековье. Здесь Высокое Средневековье — это период примерно с 1000 года до начала XIV века, то есть от Оттона III до Данте. XIV–XV века, по образному выражению историка Йохана Хейзинга, — это «осень Средневековья», или позднее Средневековье. Если продолжить ту же игру метафор, у нас получаются «весна», «лето» и «осень». Средневековье обошлось без зимы.