В 2013 году спелеологи Стивен Такер и Рик Хантер залезли в пещеру Райзинг Стар в Южной Африке, которая представляет собой узкий лаз. Случайным образом один из них обнаружил яму, которую до сих пор никто не замечал. Любопытство взяло верх, и они решили залезть в эту яму, несмотря на то что ее ширина в некоторых местах не превышала двадцати сантиметров. На дне они обнаружили небольшую камеру длиной в девять метров и шириной в один метр, в которой лежали кости.

Спелеологи оказались грамотными и сознательными. Они слышали лекции известного южноафриканского палеонтолога Ли Бергера, который прославился тем, что ранее обнаружил и описал скелет Australopithecus sediba, и решили сообщить ему об увиденном. Бергер, поняв, что находка грандиозная, организовал масштабную экспедицию в Райзинг Стар. Он объявил конкурс на своей страничке в Facebook на самого маленького антрополога и нашел двух девушек, которые помогли ему собрать «богатства». За два года только с одного квадратного метра было собрано и описано несколько тысяч костей — почти целый скелет и останки четырнадцати особей разного пола и возраста. Это сопоставимо с количеством находок, которые были ранее найдены во всей Южной Африке. Но бо́льшую часть останков еще предстоит собрать.

С датировкой костей возникли проблемы. Дело в том, что кости лежали на каменной поверхности без каких-либо наслоений сверху, не было даже песка. Палеонтологи не обнаружили следов никакой фауны, кроме нескольких птичьих костей и зубов грызунов, никаких следов огня, орудий труда. Пока непонятно, каким образом можно определить возраст костей. Исходя из морфологических признаков, можно предположить, что останкам от двух миллионов до пятисот тысяч лет.

Рекомендуем по этой теме:
32826
5 книг об антропогенезе

Строение костей оказалось очень необычным. Индивиды похожи друг на друга, популяционная изменчивость очень маленькая, и это говорит о том, что все останки принадлежат к одному виду. Гоминиды этого вида получили название Homo naledi по названию пещеры, в которой они были найдены, — на языке сесото naledi означает «звезда».

Зубы «звездных людей» оказались очень маленькими, даже меньше, чем у современного человека. У древних австралопитеков, питекантропов и других предшественников Homo, как правило, очень крупные зубы. С другой стороны, объем мозга Homo naledi не превышал 400–450 грамм, это максимум для грацильных австралопитеков, но слишком маленький показатель для эректусов. Строение мозга у H. naledi очень примитивное: узкая приплюснутая лобная доля, характерная для человекообразных обезьян. При этом строение черепа оказалось прогрессивным, с мощным надбровьем, которое характерно для ранних Homo.

Строение ног «звездного человека» совсем человеческое. Если бы были найдены только кости стопы, их определили бы как кости сапиенса, только очень маленькие. А вот строение кисти довольно противоречивое: пропорции пальцев, запястий скорее человеческие, но с определенной спецификой. Например, большой палец naledi оказался довольно длинным. При этом концевые фаланги приплюснутые, широкие и, скорее всего, трудовые. Одновременно пальцы рук кривые, с очень большим изгибом, по некоторым показателям даже больше, чем у гиббонов. С одной стороны, кисть трудовая и человеческая, с другой — очень кривая и примитивная. Такое сочетание до сих пор не было известно. Мы знали либо хабилисов с трудовой костью, либо древолазающих австралопитеков, либо человекообразных обезьян. Итак, получается, что Homo naledi сложно классифицировать: объем его мозга сопоставим с австралопитековым, изгиб пальцев примитивнее, чем у австралопитеков, стопа человеческая, а зубы не похожи ни на чьи другие. Как же объяснить эту мозаику? Есть несколько предположений.


Профессор Ли Бергер со слепком черепа Homo naledi (Greatstock

Многие южноафриканские палеонтологи считают, что H. naledi является древнейшим предком современного человека. Это обычное явление для науки — считать свою находку самой ценной. Однако у гоминидов с более поздней датировкой не были обнаружены такие же признаки. Некоторые антропологи полагают, что Homo naledi — это наконец-то найденный Homo habilis. Дело в том, целый скелет хабилиса до сих пор ни разу не находили. Обнаружены черепа, зубы, но, например, никто никогда не видел стопу хабилиса. Однако у H. naledi слишком мелкие зубы, чтобы идентифицировать его как Homo habilis.

Скорее всего, Homo naledi — специфический тупиковый южноафриканский вид гоминид. У австралопитека седиба из Южной Африки также было обнаружено странное сочетание признаков: маленькие зубы, довольно кривые пальцы. Недавно были найдены останки зубов древних гоминидов возрастом 2 миллиона 180 тысяч лет в пещере Стеркфонтейн, они также оказались небольшими. Это говорит о том, что в Южной Африке процесс специализации, уменьшения зубов и челюстей шел опережающими темпами. Самое интересное, что находки с датировками позднее не отличались зубами от восточноафриканских гоминидов. Не исключено, что мелкозубые и криворукие «товарищи» вымерли, а на их место пришли предки современных людей.

Отдельный вопрос — как останки Homo naledi попали в пещеру Райзинг Стар. Самый простой вариант: гоминиды туда провалились. Но щель, через которую нужно пройти, слишком узкая, длинная и заковыристая, а других входов в камеру геологи не обнаружили. Кроме того, 14 особей разного пола и возраста не могли провалиться в щель случайно, тем более оказалось, что они попали туда несинхронно. Часто в таких случаях кости оказываются принесенными водой, но в пещере нет никаких следов перемывов. Совершенно невероятно, что вода захватила бы только людей, без других представителей фауны. Еще один вариант: H. naledi принесли в пещеру хищники. Но хищники вряд ли бы протиснулись в пещеру Райзинг Стар, и никаких следов зубов на костях обнаружено не было. Гоминиды могли бы там жить и прятаться от хищников, но инвентаря также не нашли.

Остается один чудесный вариант, который предложил сам Ли Бергер. Он считает, что люди перетаскивали себе подобных целенаправленно. А это предполагает, что у них наверняка был и огонь, потому что без освещения проникнуть в пещеру невозможно. Древнейшим известным следам использования огня 1,5 миллиона лет. Никаких факелов или их следов на стенах найдено не было, но они совсем не обязательно должны были сохраниться за миллионы лет. Если Homo naledi действительно целенаправленно перетаскивали в пещеру своих сородичей, то это древнейшее свидетельство захоронений. Пока эта версия, несмотря на спорность, остается единственной внятной и разумной.